Minería basada en biotecnología: alianza para un desarrollo sustentable

-Mirando al Desierto de Atacama como fuente de respuestas, el Centro de Biotecnología y Bioingeniería (CeBiB) de la U. de Chile junto a la empresa EcoMetales investigan nuevas formas para estabilizar impurezas. En su vasta carrera como investigador, el doctor Juan Asenjo, Premio Nacional de Ciencias y director del Centro de Biotecnología y Bioingeniería (CeBiB)

-Mirando al Desierto de Atacama como fuente de respuestas, el Centro de Biotecnología y Bioingeniería (CeBiB) de la U. de Chile junto a la empresa EcoMetales investigan nuevas formas para estabilizar impurezas.

En su vasta carrera como investigador, el doctor Juan Asenjo, Premio Nacional de Ciencias y director del Centro de Biotecnología y Bioingeniería (CeBiB) en la U. de Chile, ha realizado exploraciones en ecosistemas tan distintos como el Desierto de Atacama o la Antártica, en busca de muestras de los microorganismos que habitan allí.

En el caso del desierto, se pensaba que sus condiciones hacían imposible que prosperase la vida. “Hoy se sabe que en él existen complejos ecosistemas de microorganismos que no sólo sobreviven, sino que prosperan, a pesar de la altísima radiación UV, la ausencia de agua o en presencia de concentraciones muy elevadas de químicos nocivos para los seres humanos, pero no para estos extremófilos”, señala el doctor Asenjo.

Ahora, una alianza entre la empresa EcoMetales y CeBiB permitirá estudiar bacterias de ambientes extremos en busca de nuevas aplicaciones sustentables en la industria minera.

Desafíos en minería

Uno de los desafíos en minería hoy es hacer frente a un escenario en que la baja en las leyes de cobre y el alza en las de arsénico, a nivel mundial aumentarán la presencia de arsénico en residuos y productos.

EcoMetales, empresa filial de Codelco, posee en la actualidad la planta más grande del mundo para el tratamiento de polvos de fundición y estabilización de arsénico como escorodita, la forma más estable de disposición de este compuesto tóxico de acuerdo con el estado del arte. Para ello utilizan una tecnología desarrollada y patentada en Chile por la propia empresa.

Iván Valenzuela, gerente general de EcoMetales, afirma que “la minería a futuro deberá contar con nuevas y mejores tecnologías para cumplir a cabalidad las exigencias ambientales y sociales de la industria en materia de tratamiento de residuos”.

Y, aunque la tecnología de EcoMetales ya cumple con estas exigencias, el ejecutivo agrega que el desafío es ir un paso más adelante, buscando soluciones –como la que se investigará con el CeBiB– para minimizar la generación de residuos a través de bioprocesos más eficientes.

Bacterias y cobre

CeBiB y EcoMetales investigan cómo contribuir al proceso de estabilización del arsénico y miran al Desierto de Atacama como fuente de respuestas.

Según explica Cristina Dorador, Investigadora Titular del CeBiB en la U. de Antofagasta, “existen estudios basales que han descrito bacterias cuya eficiencia para acumular arsénico supera el 80% a 95%, según el espécimen analizado”.

El proyecto conjunto busca, a través de la biotecnología, aislar, hacer crecer y preparar a estas bacterias para que vivan en las condiciones presentes en alguno de los puntos del proceso de la planta de EcoMetales y que, de esta manera, puedan utilizarse en las soluciones con contenido de arsénico de la planta o en pulpas obtenidas directamente de los polvos.

El proyecto utilizará bacterias sin modificaciones genéticas: “La idea es usar microorganismos nativos que estén naturalmente adaptados a condiciones extremas”, concluye Dorador.