CeBiB lleva a cabo primer encuentro para acercar a la industria con la biotecnología en Chile

“Si estuviéramos en Europa o Estados Unidos sería raro una reunión para vincular a la industria con la academia, porque allá es una actividad regular. Aquí recién estamos estableciendo esta rutina”, señaló Patricio Aceituno, decano de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la Universidad de Chile, en el Primer Ciclo de Encuentros con la Industria realizado por el Centro de Biotecnología y Bioingeniería (CeBiB) el pasado 7 de septiembre.

La mirada del Decano se ve reflejada en las cifras chilenas: según la OCDE, en Chile el sector privado invierte sólo el 0,16% del PIB en innovación científica y tecnológica, mientras que en Estados Unidos esa cifra alcanza al 2,04% y en Finlandia el 2,15%, siendo el promedio OCDE una inversión de la industria en I+D+i de 1,63%.

Encuentro Industria Decano Patricio Aceituno

Patricio Aceituno, decano de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la Universidad de Chile.

Precisamente, con el fin de generar puentes que conecten los desafíos que enfrentan nuestros sectores productivos con las capacidades de la ciencia aplicada en Chile, CeBiB realizó este Primer Encuentro con la Industria, que -con más de 40 asistentes- constituyó la primera instancia en la que científicos nacionales presentan sus investigaciones aplicadas en biotecnología, bioingeniería y bioinformática a representantes de empresas chilenas e internacionales.

El objetivo de esta serie de encuentros es transformar las investigaciones de punta que realiza CeBiB en aplicaciones prácticas que aporten a la rentabilidad y sustentabilidad de las industrias del país, para contribuir a que Chile pase de un modelo económico dependiente de materias primas a otro que se base en el valor agregado.

El decano Aceituno señaló en su intervención que “hemos logrado convertirnos en un polo de investigación científica de alto vuelo. Pero si esta ciencia no llega a ser relevante para el desarrollo nacional, se mantiene en el ámbito de la curiosidad científica. Este evento da inicio a una vinculación más estrecha con el mundo empresarial”.

Innovación desde la minería

Para Juan A. Asenjo, director del CeBiB, “algo muy importante está comenzando a pasar en Chile: se está comenzando a dar el valor que corresponde a la innovación, que es la que permite transformar la ciencia en cosas que son útiles para nuestra sociedad”.

Encuentro Industria Asenjo

Juan A. Asenjo, Premio Nacional de Ciencia y Director del Centro de Biotecnología y Bioingeniería (CeBiB)

Un ejemplo es la experiencia de la empresa Ecometales, una filial de Codelco que ofrece soluciones ambientales a la minería y procesos para la recuperación de metales. Iván Valenzuela, su gerente general y fundador, explicó que “nuestro principal logro, hace más de 10 años, fue entender cuáles serían en el futuro las exigencias ambientales más relevantes”.

Ecometales ha recobrado más de 75 mil toneladas de cobre fino desde los desechos de la producción habitual y desde 2006 genera un flujo de caja positivo. “Eso es bien importante”, puntualizó Valenzuela, “porque cuando uno tiene flujo de caja positivo puede mirar de frente a todos”.

CeBiB y Ecometales se encuentran trabajando en la actualidad en un proyecto para optimizar los procesos de oxidación de arsénico.

Encuentro Industria Iván Valenzuela

Iván Valenzuela, gerente general y fundador de Ecometales, una filial de Codelco.

Otra área que enfrenta grandes desafíos a nivel mundial es la búsqueda y desarrollo de nuevos fármacos. La doctora Patricia Morales, representante de la Cámara de Innovación Farmacéutica (CIF) y Directora de Investigación Clínica de Merck, Sharp & Dome (MSD), resumió la situación de los estudios clínicos en Chile: “Se invierten alrededor de US$ 80 millones anuales en investigación. En América Latina, Chile es el que más investigación clínica concentra. Sin embargo, este escenario tiene limitantes que es necesario abordar”. Esto, con miras a fortalecer el desarrollo de las investigaciones que permitan contar con fármacos con acción probada para pacientes del país.

Encuentro Industria Patricia Morales

Patricia Morales, representante de la Cámara para la Innovación Farmacéutica y Directora de Directora de Investigación Clínica de Merck, Sharp & Dome (MSD)

Investigaciones en áreas críticas para Chile

Una de las líneas de investigación en CeBiB que ya cuenta con un proyecto patentado en Estados Unidos es en el área de ingeniería metabólica e ingeniería de proteínas. El director, Juan Asenjo, y la investigadora Daniela Vaisman expusieron sobre un set de enzimas antárticas con capacidad de funcionamiento a mejor rango de temperaturas que las que actualmente se utilizan en la industria y que pueden ser aplicadas en el área de detergentes, biocombustibles, alimentación animal y compuestos de uso médico.

Esta tecnología fue una de los ganadoras del primer concurso Look North Biotech Challenge de AmCham Chile y Vaisman viajó a Estados Unidos para presentar el proyecto ante una serie de inversionistas del rubro.

Otros adelantos presentados fueron la búsqueda de nuevas tecnologías para obtener de ácido hialurónico, usando como fuente energética desechos de la industria forestal o algas.

Encuentro Industria Dani Vaisman

Daniela Vaisman, investigadora de CeBiB, presentó los distintos desarrollos que el centro ha creado a través de ingeniería metabólica e ingeniería de proteínas.

Además, comentaron los estudios que se llevan a cabo con extremófilos del desierto de Atacama, cuyos biocompuestos han dado origen a una serie de productos y lociones con capacidad fotoprotectora.

El desafío del manejo de grandes volúmenes de datos

Mauricio Marín, investigador titular de CeBiB y profesor titular de la Universidad de Santiago de Chile, destacó el desarrollo de algoritmos y software de alta eficiencia para manejar secuencias de grandes cantidades de datos, los que -además- pueden almacenarse para ser compartidos, creando una especie de “red social” de especialistas.

Junto con eso, describieron los desafíos en el área de la genómica y cómo CeBiB está buscando soluciones para el gran volumen de datos que se generan en esta área, a través de la creación de una plataforma digital de compresión y manejo de genomas. Esta tecnología será puesta a prueba con datos aportados por la empresa Genoma Mayor, la que será aliada de CeBiB en el desarrollo de este sistema.

Encuentro Industria Mauricio Marín

Mauricio Marín, investigador titular de CeBiB y profesor titular de la U. de Santiago de Chile, expuso los avances en Bioinformática, en particular soluciones para el gran volumen de datos que se generan en el área de la genómica.

Matemáticas al servicio de la salud

“Un modelo matemático nos permite resumir todo lo que sabemos de un sistema biológico, por ejemplo, en un set de ecuaciones. Y en ese sistema de ecuaciones se pueden simular y probar distintas hipótesis acerca del comportamiento de ese mismo sistema”. Así resumió  Ziomara Gerdtzen, investigadora de CeBiB, las capacidades de esta línea de investigación.

Algunos ejemplos de modelamiento matemático explicados por la investigadora fueron la búsqueda de los patrones y factores en la absorción de hierro en seres humanos, lo que eventualmente permitiría proponer estrategias terapéuticas para combatir enfermedades relacionadas.

Encuentro Industria Ziomara Gerdtzen

Ziomara Gerdtzen, investigadora CeBiB de la U. de Chile, explicó cómo a través del modelamiento matemático es posible transformar procesos biológicos o químicos en ecuaciones que permitan visualizar su evolución, intervenirlos o mejorarlos.

Otro proyecto que se está llevando a cabo en CeBiB es el modelamiento de la progresión tumoral, que permitirá en el mediano a largo plazo comprender cómo evoluciona el cáncer según los factores involucrados. En el futuro esto ayudará a tomar mejores decisiones de tratamiento e informar mejor a los pacientes.

Obtención de biocompuestos desde macroalgas

El mercado de las algas ha crecido exponencialmente en los últimos años y hacia 2021 debiera alcanzar alrededor de 18 mil millones de dólares. Las investigadoras María Elena Lienqueo y Carolina Camus compartieron con los asistentes sus trabajos para que Chile aproveche el potencial productivo de las algas.

María Elena Lienqueo, investigadora titular de CeBiB y profesora asociada de la Universidad de Chile, realiza trabajos en la línea de la biorrefinería azul, buscando producir biocompuestos de alto valor desde biomasa algal, además de biocombustible. Una promisoria tecnología desarrollada por su grupo de trabajo es un sistema de extracción de florotaninos -potentes antioxidantes- desde macroalgas, específicamente huiro (Macrocystis pyrifera).

Pero para que estos potenciales se conviertan en una verdadera alternativa de desarrollo para Chile, se requiere contar con una biomasa constante, que sea cultivada de manera sustentable.

Encuentro Industria M E Lienqueo

María Elena Lienqueo, investigadora titular y profesora asociada de la U. de Chile, explicó los sistemas y métodos que desarrolla CeBiB para extraer valiosos compuestos de fuentes como residuos de la industria forestal o de macroalgas.

Carolina Camus, investigadora de CeBiB y del centro i-Mar de la Universidad de Los Lagos en Puerto Montt, aseguró que “queremos transformarnos en un país que produzca valor agregado desde algas que sean principalmente de cultivo”. La investigadora compartió con los asistentes el proyecto desarrollan en el centro i-Mar, asociado a CeBiB, que ha logrado generar una granja cultivada de macroalgas de más de 20 hectáreas, la más grande del mundo.

Encuentro Industria Carolina Camus

Carolina Camus, investigadora de CeBiB y del centro i-Mar de la Universidad de Los Lagos, muestra en la imagen el mayor cultivo de Macrocystis pyrifera (huiro) en el mundo, una granja submarina de más de 20 há.

“En CeBiB queremos aportar hacia una acuicultura sustentable, cuyo eje central debe ser el cultivo masivo, y en el valor agregado (como la biorrefinería), que finalmente surgen como nuevas exportaciones”, puntualizó la doctora Camus.

Colaboración: el factor indispensable

Isabel Guerra, directora de Transferencia Tecnológica del CeBiB, explicó en el cierre del encuentro que existen diversas formas de colaborar entre empresas y centros de investigación.

“Estas instancias de trabajo compartido van desde el entrenamiento -esto es, que nuestro estudiantes realicen pasantías o tesis doctorales en y con la industria– hasta la participación en nuestro portafolio de tecnologías. Porque, si bien nos gusta hacer cosas por curiosidad, también nos interesa trabajar en desarrollos que sean útiles a las necesidades del país”, señaló Isabel Guerra.

La directora de Transferencia Tecnológica manifestó que existen evidentes oportunidades tanto para la industria como para la ciencia: “Nuestros sondeos cualitativos muestran que la ley de beneficio tributario para el fomento de la I+D es poco conocida y poco utilizada entre muchas empresas. Hacer uso de esta normativa permitiría acelerar muchos desarrollos que son claves para el país“, concluyó.

Encuentro Industria Isabel Guerra

María Isabel Guerra, Directora de Transferencia Tecnológica de CeBiB.